半导体竞争力下降缩影:日本产业整体崩塌

半导体可说是高科技的核心。一国倘若无法占据全球半导体产业的领先地位,科技大国的地位就无从谈起。日本在半导体行业的急剧走低态势,集中反映了在当今世界的高科技产业中日本所处的尴尬境地。

日本半导体业整体崩塌
日本半导体业整体崩塌

还不到30年,曾经名震世界、风光无限的日本半导体产业在全球的地位已恍如隔世。半导体产业的整体崩塌,可以说是日本经济整体竞争力下降的缩影。

早在1955年,东京通信工业公司(索尼公司前身)就在全球率先推出晶体管收音机,在推动电子产品小型化和便于携带的潮流上捷足先登,此后又相继开发出晶体管电视机和计算器等拥有复杂线路的电子设备,推动了半导体产业的长足发展。在巅峰时期的1988年和1989年,日本的半导体产业占据全球半壁江山,令欧美望尘莫及。

在排名前十位的公司中,日本占有6席,NEC、东芝和日立囊括前三。可是如今,日本半导体产品的市场占有率已锐减至7%,前十名排行榜中仅剩下东芝(名列第八)。接下来随着东窗事发的东芝公司抛售存储器部门,这一比重还会继续下滑,东芝从前十名出局也已是板上钉钉的事。当年那股让对手难望项背的强势,早已灰飞烟灭了。

半导体可说是高科技的核心。一国倘若无法占据全球半导体产业的领先地位,科技大国的地位就无从谈起。日本在半导体行业的急剧走低态势,集中反映了在当今世界的高科技产业中日本所处的尴尬境地。

当年,由于日本的半导体产品来势汹汹,以至于美国只能通过政府间谈判来迫使日本让步。1991年美日达成的半导体谈判协议,明确规定日本国内的美国半导体产品市场份额从原先的10%提升至20%。虽然这项协议执行了5年就失效了,但1996年美国产品在日本市场上的份额已如期达到20%。其时当家产品DRAM的主要用途已从虚拟机转向个人电脑。由于英特尔公司的“奔腾”风靡全球市场,美国厂商已后来居上,根本不必凭一纸协议来压制对手了。

由于硅谷泡沫破灭,上世纪90年代后期日本半导体厂商一蹶不振,各主要厂家业绩均急转直下。1999年,日立与NEC为避免两败俱伤,联手成立了艾必达存储器公司,欲通过强强联手来渡过难关。2003年该公司又吸收了三菱电机的存储器部门,而富士通公司和东芝公司则分别于1999年和2001年退出了通用DRAMA产品市场。

日本半导体产业的衰退主因并非与美国签署的半导体协议,而是对大势毫无察觉。

首先是对韩国厂商(主要是三星公司)的崛起毫无警觉。上世纪90年代后期,三星公司开始通过价格优势,在个人电脑所需的半导体产品市场上显得风生水起。日本厂商则依然力图通过产品的功能优势来应对,但消费者已不再看重过度的功能,因此三星从1996年就与日本企业并驾齐驱。

1997年以后,三星一如既往地增加投资,一下将日本对手甩开。与此同时,三星公司还非常注重从日本企业挖掘生产和技术人才。三星在开始阶段吸收了日本企业的技术,但这并非日本企业一败涂地的根本原因,关键是对方始终拥有强烈的危机感,而日本企业总是莫名其妙地自我感觉良好,盛气凌人。骄兵没有不败的。

另外,日本政府及整个半导体行业的应对思路也很有问题。当时由于半导体产业的投资额极为高昂,每家企业都分别投资,不仅企业无能为力,而且显然会造成资源利用效率的低下。1976年日本曾通过官民联手,建立“超大规模集成电路研究组合”,通产省据此故伎重施,将处于竞争关系的多家企业绑在一起,成立了“前沿技术研发公司”,由该公司领衔日本的国产DRAM产品的研发。

包括10家日本企业以及三星公司共11家企业均为该新公司成员,着手研发的是300毫米晶圆。当时之所以将三星也纳入,显然是日方根本不认为三星能成气候。但历史就是如此捉弄人,4年后,经过11家企业的技术人员持续不断的开发,10家日本顶级企业无所作为,2001年三星在全球率先推出了300毫米的DRAM。虽然两年后日本艾必达公司也成功开发出该产品,但已落后了一截。

2002年,在经济产业省主导下,日本政府投入了315亿日元,将原先各企业各自为战的研发予以积聚,在NEC公司的研究所内形成了统一的研发平台,被称之为“半导体村”,以便提升竞争力。但随即NEC公司另行建立了自己的工厂,于是各企业纷纷仿效,这一努力又泡汤了。从那以后,日本半导体行业的协调关系破裂。

但各自为战的路走不通,一个圈子转回来又回到联合之路。2003年,日立和三菱电机联手建立了瑞萨技术公司。为与此抗衡,东芝公司和富士通公司也开始合作谈判。但后来NEC 却于2010年加入了瑞萨公司。富士通公司不得已于2015年将其研发部门与松下公司合并,组建了新公司。如此分了合、合了分,一番折腾下来,牵扯了无数精力,却未能提升竞争力。

如今,东芝公司欲抛售其存储器部门,但经济产业省又以“涉及国家安全”为由,不让外资染指。如此以行政力量干预市场,日本政府显然还没有从半导体产业以往的失败经历中汲取足够教训。